Illustration de Parker Solar Probe
Illustration de l’engin spatial Parker Solar Probe s’approchant du soleil.
Crédits: Johns Hopkins University Laboratoire de physique appliquée
Illustration de Parker Solar Probe
La première mission de la NASA d’aller au soleil, la sonde solaire Parker, s’appelle Eugene Parker, qui a d’abord théorisé que le soleil envoie constamment un flux de particules et d’énergie appelé le vent solaire.
Crédits: NASA / APL

La NASA a renommé l’engin spatial Solar Probe Plus – la première mission de l’humanité à une étoile, qui débutera en 2018 – en tant que sonde solaire de Parker en l’honneur de l’astrophysicien Eugene Parker. L’annonce a été faite lors d’une cérémonie à l’Université de Chicago, où Parker est le Professeur émérite, le Département d’Astronomie et Astrophysique du Service Distingué de S. Chandrasekhar.

En 1958, Parker – alors jeune professeur à l’Institut Enrico Fermi de l’université – a publié un article dans le Journal d’Astrophysique intitulé «Dynamique du gaz interplanétaire et des champs magnétiques». Parker a cru qu’il y avait une grande vitesse et un magnétisme échappant constamment au soleil et Qu’il a affecté les planètes et l’espace dans tout notre système solaire.

Ce phénomène, maintenant connu sous le nom de vent solaire, s’est révélé à plusieurs reprises par observation directe. Le travail de Parker constitue la base d’une grande partie de notre compréhension de la façon dont les étoiles interagissent avec les mondes qui les orbitent.

« C’est la première fois que la NASA a nommé un vaisseau spatial pour un individu vivant », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la direction de la mission scientifique de la NASA à Washington. « C’est un témoignage de l’importance de son corps de travail, en créant un nouveau domaine de la science qui a également inspiré mes propres recherches et de nombreuses questions scientifiques importantes. La NASA continue d’étudier et de comprendre chaque jour. Je suis très heureux d’être personnellement impliqué en honorant un grand homme et son héritage sans précédent.  »

« La sonde solaire va dans une région de l’espace qui n’a jamais été explorée avant », a déclaré Parker. « C’est très excitant que nous allons enfin regarder. On aimerait avoir des mesures plus détaillées de ce qui se passe dans le vent solaire. Je suis sûr qu’il y aura des surprises. Il y en a toujours.  »

Dans les années 1950, Parker a proposé un certain nombre de concepts sur la façon dont les étoiles – y compris notre soleil – émettent de l’énergie. Il a appelé cette cascade d’énergie du vent solaire, et il a décrit un système entier complexe de plasmas, de champs magnétiques et de particules énergétiques qui composent ce phénomène. Parker a également théorisé une explication pour l’atmosphère solaire surchauffée, la corona, ce qui, contrairement à ce qu’on attendait des lois de la physique, était plus chaud que la surface du soleil lui-même. De nombreuses missions de la NASA ont continué de se concentrer sur cet environnement spatial complexe défini par notre étoile – un domaine de recherche connu sous le nom d’héliophysique.

« Parker Solar Probe va répondre à des questions sur la physique solaire que nous avons perplexe depuis plus de six décennies », a déclaré Nicola Fox, scientifique scientifique du projet Parker Solar, du Laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins. « C’est un engin spatial chargé de percées technologiques qui permettra de résoudre plusieurs des plus grands mystères au sujet de notre étoile, y compris pour savoir pourquoi la couronne du soleil est tellement plus chaude que sa surface. Et nous sommes très fiers d’être en mesure de porter le nom de Gene avec nous sur cet incroyable voyage de découverte.  »

Les missions de la NASA sont souvent renommées après le lancement et la certification; Dans ce cas, compte tenu des réalisations de Parker sur le terrain et de l’alignement de cette mission sur ses recherches, la décision a été prise de l’honorer avant le lancement, afin d’attirer l’attention sur ses contributions importantes à l’héliophysique et à la science spatiale.

Né le 10 juin 1927, au Michigan, Eugene Newman Parker a obtenu un baccalauréat en sciences en physique de l’Université d’état du Michigan et un doctorat de Caltech. Il a ensuite enseigné à l’Université de l’Utah et, depuis 1955, Parker a occupé des postes de professeur à l’Université de Chicago et à son Institut Fermi. Il a reçu de nombreux prix pour sa recherche, dont le prix George Ellery Hale, la Médaille nationale des sciences, la Médaille Bruce, la Médaille d’or de la Royal Astronomical Society, le Prix de Kyoto et le James Clerk Maxwell Prize.

Parker Solar Probe est sur la bonne voie pour le lancement lors d’une fenêtre de 20 jours qui débute le 31 juillet 2018. La mission fait partie du programme Living With a Star de la NASA pour explorer des aspects du système sol-terre qui affectent directement la vie et la société. LWS est géré par le Goddard Space Flight Center de l’agence à Greenbelt, dans le Maryland, pour la direction de la mission scientifique de la NASA à Washington DC Johns Hopkins APL gère la mission de la NASA et conçoit et construit et exploitera l’engin spatial.

Apprendre encore plus

Nasa.gov/solarprobe
http://solarprobe.jhuapl.edu

Source: https://www.nasa.gov/feature/goddard/2017/nasa-renames-solar-probe-mission-to-honor-pioneering-physicist-eugene-parker

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